L’académie de commerce d’élite de Jack Ma a été contrainte de suspendre les inscriptions de nouveaux étudiants à la suite de la pression de Pékin alors que les autorités resserrent leur emprise sur l’empire du milliardaire chinois de la technologie.

Selon des proches de l’institut, l’Université Hupan, un programme de formation pour cadres difficile à intégrer comme Harvard, a suspendu un cours de première année qui devait commencer fin mars. Il n’était pas clair quand les nouveaux étudiants pourraient s’inscrire, ont-ils ajouté.

Le ciblage de Hupan est toujours l’indication la plus forte que la répression des intérêts de Ma s’étend au-delà de ses activités pour englober d’autres activités à travers lesquelles il projette son influence.

Les régulateurs ont abandonné l’offre publique de 37 milliards de dollars d’Ant Group, l’activité de paiement de Ma, à la dernière minute, et le mois suivant, il a lancé une enquête antitrust sur sa société de commerce électronique Alibaba.

L’homme d’affaires n’a pas été vu en public depuis octobre, date à laquelle il a publiquement critiqué les régulateurs chinois et les banques d’État, à l’exception d’une brève apparition vidéo en janvier.

Ma a dirigé un groupe de titans de l’industrie et de la technologie pour fonder Hupan dans sa ville natale de Hangzhou en 2015 dans le but d’enseigner l’entrepreneuriat, la gestion d’entreprise et la culture d’entreprise à un groupe restreint de personnes chaque année.

« Nous voulons que Hupan dure 300 ans », a déclaré Ma, qui est le président de Hupan, lorsqu’il a accueilli le premier groupe d’étudiants il y a six ans.

Hupan est rapidement devenue l’une des écoles de commerce les plus prestigieuses de Chine, les étudiants ayant la possibilité de suivre des cours dispensés par Ma. Des entrepreneurs étrangers tels que Travis Kalanick, fondateur du groupe Uber, ont également donné des conférences à l’école.

Mais le Parti communiste chinois se méfie de plus en plus du poids et de l’influence du milliardaire dans la société, selon des personnes proches du dossier, préparant le terrain pour le mouvement contre son université.

« Le gouvernement pense que Hupan a le potentiel d’organiser les meilleurs entrepreneurs chinois pour travailler vers un objectif commun fixé par Jack Ma au lieu du Parti communiste », a déclaré une personne proche de l’école. « Cela ne peut pas être autorisé. »

Les gens familiers avec la situation préviennent que tant que Hupan est sous pression, des cours sont en cours pour les élèves existants et que l’école ne fermera pas pour toujours.

Pékin a également fait pression sur Alibaba pour qu’elle cède une partie de ses participations dans les principaux groupes de médias privés chinois alors que les responsables craignent que Ma et que la société tente d’influencer l’opinion publique, selon des personnes proches du dossier.

L’université d’élite Hupan de Jack Ma dans la ville de Hangzhou © Reuters

Certains hauts fonctionnaires de Pékin ont commencé à voir l’école comme une version moderne de l’Académie Donglin, a déclaré une personne. L’académie privée était un puissant terrain de débat du XVIIe siècle qui a engendré des penseurs partageant les mêmes idées qui ont finalement influencé la politique et affaibli le gouvernement de la dynastie Ming.

«Hupan est comme une communauté d’élite, c’est l’une des [the authorities’] principaux objectifs », a déclaré une autre personne qui a travaillé avec Ma. La personne a ajouté que si Pékin peut voir Hupan comme un moyen de construire une suite encore plus puissante, l’école s’est concentrée sur l’entrepreneuriat.

Mais il a fait de l’éducation son initiative phare depuis qu’il a quitté son rôle officiel à Alibaba en 2019. Bien que son organisation caritative ait investi des fonds dans l’éducation rurale, Hupan est au cœur de ses efforts.

Son programme dure trois ans, les étudiants se rendant sur le campus de Hupan tous les deux mois pour des cours et du réseautage. Les futurs étudiants doivent avoir fondé une entreprise, payé l’impôt sur les sociétés pendant trois ans, employer plus de 30 personnes et générer au moins 30 millions de RMB de revenus annuels. La date limite de candidature est novembre avec la nouvelle classe commençant à la fin mars.

Parmi les anciens élèves célèbres de Hupan figurent des entrepreneurs technologiques chinois de premier plan tels que Jean Liu, président du groupe Didi, et Shen Peng, fondateur de la plate-forme d’assurance en ligne Waterdrop.

Selon les médias locaux, l’école a dépensé 580 millions de RMB (89 millions de dollars) sur un nouveau campus ouvert l’année dernière. Conçue par le célèbre architecte Kris Yao, la structure circulaire de l’école comprend des étangs, des nénuphars et un pavillon, similaire au campus de la Silicon Valley du groupe technologique américain Apple. Mais il espère construire un deuxième campus Hupan dans la province sud-ouest du Yunnan.

Les gardiens ont empêché un journaliste du FT d’entrer sur le campus lors d’une tentative de visite le mois dernier.

La répression de Pékin contre les intérêts de Ma n’a pas encore ciblé personnellement le milliardaire. Ses amis et collègues disent que bien qu’il ait adopté un style de vie inhabituellement discret, Ma reste libre de bouger et travaille pour résoudre les problèmes de réglementation d’Ant.

Hupan a déclaré que les classes fonctionnaient normalement mais n’a pas répondu aux demandes de commentaires supplémentaires.

Nian Liu à Pékin et Tom Mitchell à Singapour ont contribué au rapport.