Voici trois petites observations qui, à titre d’anecdotes, sont en elles-mêmes stimulantes, mais qui reflètent également des tendances économiques empiriquement documentées.

Un: lorsqu’on a demandé aux Britanniques dans les régions en déclin soutenues par le Brexit ce qu’ils voulaient maintenant que le Royaume-Uni avait quitté l’UE, les plus belles rues étaient en tête de leur liste.

Deux: les actions de protestation du mouvement français des «gilets jaunes» étaient trois fois plus susceptibles d’éclater dans les communes qui avaient récemment perdu leur dernier magasin de proximité qu’ailleurs.

Troisièmement: dans les districts des collectivités locales économiquement défavorisés du Royaume-Uni, le soutien du parti populiste de droite à l’indépendance du Royaume-Uni était le plus important là où les pubs communautaires disparaissaient le plus rapidement (pointe du chapeau: Torsten Bell).

Les trois exemples illustrent une politique d’aliénation, qui s’est intensifiée dans la plupart des sociétés occidentales au cours des dernières décennies et qui a des racines économiques. Commentant le troisième exemple de l’Observer, Kenan Malik écrit que «la fermeture des pubs est une expression de l’érosion du capital social dans une région. . . à mesure que ces espaces sociaux s’estompent, les gens deviennent plus séparés les uns des autres, plus anxieux, ils se sentent moins maîtres de leur propre vie, plus ouverts aux voix des sirènes à la recherche de boucs émissaires pour les problèmes sociaux ».

Il a raison, mais ce n’est pas seulement une question de capital social. Le moteur de la dégradation sociale est l’érosion de peu coûteux Capitale. Après tout, les pubs ferment (et comme le souligne Malik, là où ils le font, d’autres centres sociaux comme les salles de concert le font aussi) lorsqu’ils ne sont plus économiquement viables. Ou plutôt, où est-ce ils ne sont plus viables économiquement. Car c’est un schéma frappant que, pendant plusieurs décennies, la convergence de la productivité d’après-guerre entre les régions les plus riches et les plus pauvres d’un même pays stagne ou s’inverse.

(Une étude récente des régions de l’UE, par exemple, note que « la convergence régionale des revenus au niveau de l’UE depuis 1996 a bénéficié de la convergence des revenus entre les pays, tandis que les inégalités de revenus au sein des pays restent importantes. et encore plus de régions capitales – ont connu une croissance plus rapide que la moyenne, contribuant ainsi à la convergence régionale entre les pays de l’UE mais aussi aux disparités au sein des pays. « )

Notre politique est en grande partie cette politique de changement économique et, plus précisément, une politique de la façon dont le changement économique affecte inégalement les lieux où la vie des gens est physiquement vécue. Les trois exemples ci-dessus montrent comment les structures économiques changent de manière à entraîner un déclin dans de nombreux endroits de plus en plus isolés des secteurs les plus prospères de la société – ce que j’ai appelé une économie de membres défaillante.

Ils suggèrent également le contraire. Pour qu’une stratégie économique nationale soit couronnée de succès, elle doit être durable sur les plans économique et politique. Cela signifie qu’il doit en être un où les économies locales peuvent soutenir une vie communautaire florissante. De bons moyens de subsistance et une bonne vie se renforcent mutuellement.

Cela justifie des agendas politiques tels que l’objectif déclaré du Royaume-Uni de «niveler» le pays. C’est plus facile à dire qu’à faire. (Le Center for Progressive Policy note que la réponse du gouvernement britannique à la crise pandémique a, en fait, dépensé beaucoup plus par personne à Londres que les objectifs évidents de monter de niveau.)

Nous savons que la structure des économies les plus modernes favorise les grandes villes: c’est là que prospèrent les emplois du savoir à haute valeur ajoutée qui mènent à la croissance de la productivité. Toute solution aux inégalités régionales en sera une où ces emplois pourront exister plus facilement, même dans des endroits plus petits. Cela nécessitera des emplacements plus petits qui reproduisent certains des avantages et des attractions qui créent actuellement de meilleurs emplois se rassemblent dans les plus grands, probablement dans une sorte de centralisation décentralisée «fractale», les deuxièmes villes servant de centres économiques pour les villes-régions, les villes tierces et les pays agissant comme des centres pour leur sous-région, etc.

Pour y parvenir, il faudra bien des choses pour bien se passer, appuyées par le portefeuille complet de politiques que j’ai appelé ailleurs la «stratégie d’attraction». Le point que je veux souligner ici, parce que cela est lié aux exemples avec lesquels j’ai commencé, est que pour rendre les endroits en difficulté plus productifs, ils doivent devenir des endroits plus attrayants pour les personnes ayant les emplois les plus productifs. Ceci, à son tour, peut augmenter les dépenses locales de manière à rendre réalisables les choses mêmes qui rendent un endroit riche en capital social. Pour transformer les cercles vicieux en cercles vertueux, il est nécessaire de définir les effets d’un plus grand pouvoir d’achat et d’attractions attractives dans les deux sens.

Le passage au travail à distance pendant la pandémie offre une occasion inattendue de faire exactement cela. C’est donc très excitant de voir le rapport de ma collègue Laura Noonan sur une nouvelle initiative politique du gouvernement irlandais. Dublin a l’intention de mettre en place des incitations pour transformer l’exode temporaire des emplois liés à la connaissance de la capitale en quelque chose de plus permanent. Bien que les détails n’aient pas encore été décidés, des incitations fiscales pour les employés et les employeurs sont sur la table.

L’Irlande est peut-être la première à sortir des portes avec des incitations politiques concrètes qui tirent parti de notre révolution involontaire du travail à domicile pour réduire les inégalités de productivité régionales plutôt que de revenir au statu quo ante. (J’aimerais entendre les lecteurs de Free Lunch ce qu’ils ont vu d’autres gouvernements faire.) Mais beaucoup de réflexions dans ce sens ont lieu ailleurs.

En Italie, des professionnels ont formé une association qui encourage leurs pairs à apporter leur travail dans les villes en retard du sud et du sud plus pauvre du Mezzogiorno. En France, une tendance «bi-résidentielle» avait déjà été observée avant la pandémie et pourrait être intensifiée par elle: les professionnels qui choisissent de vivre dans des villes plus petites se rendent à Paris quelques jours par semaine pour travailler.

Certains changements sont dus au fait que les employeurs adoptent le travail à distance – soulevant des questions sur l’avenir des centres urbains à forte densité de bureaux comme Manhattan – ou en déplaçant les emplois des capitales vers les deuxièmes villes, comme dans la décision de Goldman Sachs d’ouvrir à Birmingham, au Royaume-Uni. le plus grand bureau britannique en dehors de Londres, pour héberger un centre de science des données.

La lutte contre les inégalités de productivité régionales est une tâche ardue. Mais ce n’est pas une excuse pour ne pas essayer. Bien que tous les endroits ne puissent pas être sauvés du déclin économique, certains cercles vicieux peuvent être transformés en cercles vertueux. Si la pandémie nous a donné de nouvelles opportunités de le faire, ce serait une tragédie de ne pas les utiliser.

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